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En el año 2004 un estudio de Software llamado Valve liderado por un ex-empleado de Microsoft  se disponía a publicar la secuela de su aclamado videojuego Half-Life.
Ese lanzamiento llevaba asociado un cliente de actualización online para el juego que era necesario para poder ejecutarlo, y que obligaba a los usuarios a registrarse en dicha plataforma. Había nacido Steam, y ya nada volvió a ser lo mismo en el Gaming PC.

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Como podéis imaginar, a los chicos de Valve les llovieron las críticas por forzar a los jugadores a registrarse obligatoriamente en Steam. Mas allá de un sistema para intentar atajar la enorme piratería reinante en el PC . El juego en si cumplía con creces las expectativas de los usuarios, sin embargo el cliente de Steam aún estaba lejos de ser lo que es hoy día. Sin embargo, la compañía de Gabe Newell miraba mucho mas allá de lo que en principio parecía un intento de ponerle puertas al campo.

En aquel tiempo dominado por las consolas y su formato físico, y en el que el juego online (no digamos ya la distribución digital) era algo poco menos que una quimera Steam comenzó a andar. Muchos de los gurús de la industria vaticinaron que aquello era un fracaso, pero no imaginaban lo mucho que habrían de cambiar las cosas.

Steam fue mejorando poco a poco y comenzó a llamar la atención de creadores y usuarios al aunar en la plataforma a una comunidad que iba creciendo lentamente pero con paso firme y que veía como con cada actualización del cliente de Steam se iban incorporando e incluso mejorando características própias de los sistemas cerrados de consola. El catálogo de juegos fue creciendo y los años pasando, y Steam comenzó a aglutinar usuarios de forma exponencial.

Fueron necesarios mas de cinco años y una evolución del hardware de PC, a la par que un estancamiento en el relevo generacional de las Consolas para que Steam diera su particular boom. Los precios de los juegos en PC, ya de por si tradicionalmente mas bajos que en otras plataformas comenzaon a "sufrir" unas tremendas rebajas en Steam, a la vez que las editoras veían que era mucho mas económico y rentable editar sus juegos en la plataforma de Valve. El efecto fue demoledor y Steam se convirtió en un imprescindible para el jugador de PC por la calidad de su servicio, su mejora constante, la lucha eficaz contra la piratería (de la que llegaron a decir que no querían evitarla, si no hacerle la competencia!) la gran comunidad que día tras día se conectaba para jugar en su plataforma preferida, por buscar siempre tener contentos a sus usuarios y por sus precios. Ante todo los precios sin competencia.

Viendo el éxito de Valve en el mercado del PC, Electronic Arts, Ubisoft, Good Old Games y otras distribuidoras quisieron subirse al carro del mercado digital, pero lo que Steam había conseguido tras mas de ocho años de supremacía hacía que el igualar su servicio fuese poco menos que imposible. Tiendas o sistemas de distribución como Origin, Uplay o GOG siguen en la brecha hoy día pero la que marca la tendencia del mercado es Valve y su Steam. Actualmente, a diario se conectan a sus servidores cerca de siete millones de usuarios simultáneos, y tiene una base de cerca de 70 millones de clientes activos.

Cada año Steam hace cuatro temporadas de rebajas en las que los usuarios de PC hacen su particular agosto a precios que muchas veces rayan en lo ridículo. El formato físico en PC hoy día es poco menos que residual. El golpe de efecto que en su día supuso Steam para bien o para mal cambió la forma de distribuir y comprar juegos en PC (y de rebote en las Consolas, y si no el tiempo lo dirá), y hoy se puede decir que es una plataforma relativamente saneada, con una base de clientes firme, géneros exclusivos, el favor de editoras y estudios de programación indies, un hardware en constante evolución y un futuro prometedor como plataforma multimedia.

No faltan los agoreros que año tras año vaticinan que el PC está muerto, pero la realidad se empeña en desmentirlo. Con una plataforma en constante evolución el futuro parece pasar por el cambio en los conceptos y la evolución hacia nuevos sistemas de juego. Y en todo esto el PC es la punta de lanza.

Pero el futuro será tema para otra entrada en este blog.

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